Œuvres ouvertes

Du pedantisme / Montaigne

Chapitre 24 du livre 1 des Essais.

"C’est merveille combien proprement la sottise se loge sur mon exemple. Est-ce pas faire de mesme, ce que je fay en la plus part de cette composition ? Je m’en vay escornifflant par-cy par-là, des livres, les sentences qui me plaisent ; non pour les garder (car je n’ay point de gardoire) mais pour les transporter en cettuy-cy ; où, à vray dire, elles ne sont non plus miennes, qu’en leur premiere place."

JE me suis souvent despité en mon enfance, de voir és comedies Italiennes, tousjours un pedante pour badin, et le surnom de magister, n’avoir guere plus honorable signification parmy nous. Car leur estant donné en gouvernement, que pouvois-je moins faire que d’estre jaloux de leur reputation ? Je cherchois bien de les excuser par la disconvenance naturelle qu’il y a entre le vulgaire, et les personnes rares et excellentes en jugement, et en sçavoir : d’autant qu’ils vont un train entierement contraire les uns des autres. Mais en cecy perdois-je mon latin : que les plus galans hommes c’estoient ceux qui les avoyent le plus à mespris, tesmoing nostre bon du Bellay :

Mais je hay par sur tout un sçavoir pedantesque.

Et est cette coustume ancienne : car Plutarque dit que Grec et Escolier, estoient mots de reproche entre les Romains, et de mespris.

Depuis avec l’aage j’ay trouvé qu’on avoit une grandissime raison, et que magis magnos clericos, non sunt magis magnos sapientes. Mais d’où il puisse advenir qu’une ame riche de la cognoissance de tant de choses, n’en devienne pas plus vive, et plus esveillée ; et qu’un esprit grossier et vulgaire puisse loger en soy, sans s’amender, les discours et les jugemens des plus excellens esprits, que le monde ait porté, j’en suis encore en doute.

A recevoir tant de cervelles estrangeres, et si fortes, et si grandes, il est necessaire (me disoit une fille, la premiere de nos Princesses, parlant de quelqu’un) que la sienne se foule, se contraigne et rappetisse, pour faire place aux autres.

Je dirois volontiers, que comme les plantes s’estouffent de trop d’humeur, et les lampes de trop d’huile, aussi faict l’action de l’esprit par trop d’estude et de matiere : lequel occupé et embarassé d’une grande diversité de choses, perde le moyen de se demesler. Et que cette charge le tienne courbe et croupy. Mais il en va autrement, car nostre ame s’eslargit d’autant plus qu’elle se remplit. Et aux exemples des vieux temps, il se voit tout au rebours, des suffisans hommes aux maniemens des choses publiques, des grands capitaines, et grands conseillers aux affaires d’estat, avoir esté ensemble tressçavans.

Et quant aux Philosophes retirez de toute occupation publique, ils ont esté aussi quelque fois à la verité mesprisez, par la liberté Comique de leur temps, leurs opinions et façons les rendans ridicules. Les voulez vous faire juges des droits d’un procés, des actions d’un homme ? Ils en sont bien prests ! Ils cerchent encore s’il y a vie, s’il y a mouvement, si l’homme est autre chose qu’un boeuf : que c’est qu’agir et souffrir, quelles bestes ce sont, que loix et justice. Parlent ils du magistrat, ou parlent-ils à luy ? c’est d’une liberté irreverente et incivile. Oyent-ils louer un Prince ou un Roy ? c’est un pastre pour eux, oisif comme un pastre, occupé à pressurer et tondre ses bestes : mais bien plus rudement. En estimez vous quelqu’un plus grand, pour posseder deux mille arpents de terre ? eux s’en moquent, accoustumés d’embrasser tout le monde, comme leur possession. Vous ventez vous de vostre noblesse, pour compter sept ayeulx riches ? ils vous estiment de peu : ne concevans l’image universelle de nature, et combien chascun de nous a eu de predecesseurs, riches, pauvres, Roys, valets, Grecs, Barbares. Et quand vous seriez cinquantiesme descendant de Hercules, ils vous trouvent vain, de faire valoir ce present de la fortune. Ainsi les desdeignoit le vulgaire, comme ignorants les premieres choses et communes, et comme presomptueux et insolents. Mais cette peinture Platonique est bien esloignée de celle qu’il faut à noz hommes. On envioit ceux-là comme estans au dessus de la commune façon, comme mesprisans les actions publiques, comme ayans dressé une vie particuliere et inimitable, reglée à certains discours hautains et hors d’usage : ceux-cy on les desdeigne, comme estans au dessoubs de la commune façon, comme incapables des charges publiques, comme trainans une vie et des meurs basses et viles apres le vulgaire. Odi homines ignava opera, Philosopha sententia.

Quant à ces Philosophes, dis-je, comme ils estoient grands en science, ils estoient encore plus grands en toute action. Et tout ainsi qu’on dit de ce Geometrien de Syracuse, lequel ayant esté destourné de sa contemplation, pour en mettre quelque chose en pratique, à la deffence de son païs, qu’il mit soudain en train des engins espouventables, et des effects surpassans toute creance humaine ; desdaignant toutefois luy mesme toute cette sienne manufacture, et pensant en cela avoir corrompu la dignité de son art, de laquelle ses ouvrages n’estoient que l’apprentissage et le jouet. Aussi eux, si quelquefois on les a mis à la preuve de l’action, on les a veu voler d’une aisle si haulte, qu’il paroissoit bien, leur coeur et leur ame s’estre merveilleusement grossie et enrichie par l’intelligence des choses. Mais aucuns voyants la place du gouvernement politique saisie par hommes incapables, s’en sont reculés. Et celuy qui demanda à Crates, jusques à quand il faudroit philosopher, en receut cette responce : Jusques à tant que ce ne soient plus des asniers, qui conduisent noz armées. Heraclitus resigna la Royauté à son frere. Et aux Ephesiens, qui luy reprochoient, qu’il passoit son temps à joüer avec les enfans devant le temple : Vaut-il pas mieux faire cecy, que gouverner les affaires en vostre compagnie ? D’autres ayans leur imagination logée au dessus de la fortune et du monde, trouverent les sieges de la justice, et les thrones mesmes des Roys, bas et viles. Et refusa Empedocles la royauté, que les Agrigentins luy offrirent. Thales accusant quelquefois le soing du mesnage et de s’enrichir, on luy reprocha que c’estoit à la mode du renard, pour n’y pouvoir advenir. Il luy print envie par passetemps d’en montrer l’experience, et ayant pour ce coup ravalé son sçavoir au service du proffit et du gain, dressa une trafique, qui dans un an rapporta telles richesses, qu’à peine en toute leur vie, les plus experimentez de ce mestier là, en pouvoient faire de pareilles.

Ce qu’Aristote recite d’aucuns, qui appelloyent et celuy là, et Anaxagoras, et leurs semblables, sages et non prudents, pour n’avoir assez de soin des choses plus utiles : outre ce que je ne digere pas bien cette difference de mots, cela ne sert point d’excuse à mes gents, et à voir la basse et necessiteuse fortune, dequoy ils se payent, nous aurions plustost occasion de prononcer tous les deux, qu’ils sont, et non sages, et non prudents.

Je quitte cette premiere raison, et croy qu’il vaut mieux dire, que ce mal vienne de leur mauvaise façon de se prendre aux sciences : et qu’à la mode dequoy nous sommes instruicts, il n’est pas merveille, si ny les escoliers, ny les maistres n’en deviennent pas plus habiles, quoy qu’ils s’y facent plus doctes. De vray le soing et la despence de nos peres, ne vise qu’à nous meubler la teste de science : du jugement et de la vertu, peu de nouvelles. Criez d’un passant à nostre peuple : O le sçavant homme ! Et d’un autre, O le bon homme ! Il ne faudra pas à destourner les yeux et son respect vers le premier. Il y faudroit un tiers crieur : O les lourdes testes ! Nous nous enquerons volontiers, Sçait-il du Grec ou du Latin ? escrit-il en vers ou en prose ? mais, s’il est devenu meilleur ou plus advisé, c’estoit le principal, et c’est ce qui demeure derriere. Il falloit s’enquerir qui est mieux sçavant, non qui est plus sçavant.

Nous ne travaillons qu’à remplir la memoire, et laissons l’entendement et la conscience vuide. Tout ainsi que les oyseaux vont quelquefois à la queste du grain, et le portent au bec sans le taster, pour en faire bechée à leurs petits : ainsi nos pedantes vont pillotans la science dans les livres, et ne la logent qu’au bout de leurs lévres, pour la dégorger seulement, et mettre au vent.

C’est merveille combien proprement la sottise se loge sur mon exemple. Est-ce pas faire de mesme, ce que je fay en la plus part de cette composition ? Je m’en vay escornifflant par-cy par-là, des livres, les sentences qui me plaisent ; non pour les garder (car je n’ay point de gardoire) mais pour les transporter en cettuy-cy ; où, à vray dire, elles ne sont non plus miennes, qu’en leur premiere place. Nous ne sommes, ce croy-je, sçavants, que de la science presente : non de la passée, aussi peu que de la future.

Mais qui pis est, leurs escoliers et leurs petits ne s’en nourrissent et alimentent non plus, ains elle passe de main en main, pour cette seule fin, d’en faire parade, d’en entretenir autruy, et d’en faire des comptes, comme une vaine monnoye inutile à tout autre usage et emploite, qu’à compter et jetter. Apud alios loqui didicerunt, non ipsi secum. Non est loquendum, sed gubernandum.

Nature pour monstrer, qu’il n’y a rien de sauvage en ce qu’elle conduit, faict naistre souvent és nations moins cultivées par art, des productions d’esprit, qui luittent les plus artistes productions. Comme sur mon propos, le proverbe Gascon tiré d’une chalemie, est-il delicat, Bouha prou bouha, mas à remuda lous dits qu’em. Souffler prou souffler, mais à remuer les doits, nous en sommes là.

Nous sçavons dire, Cicero dit ainsi, voila les meurs de Platon, ce sont les mots mesmes d’Aristote : mais nous que disons nous nous mesmes ? que faisons nous ? que jugeons nous ? Autant en diroit bien un perroquet. Cette façon me faict souvenir de ce riche Romain, qui avoit esté soigneux à fort grande despence, de recouvrer des hommes suffisans en tout genre de science, qu’il tenoit continuellement autour de luy, affin que quand il escheoit entre ses amis, quelque occasion de parler d’une chose ou d’autre, ils suppleassent en sa place, et fussent tous prests à luy fournir, qui d’un discours, qui d’un vers d’Homere, chacun selon son gibier : et pensoit ce sçavoir estre sien, par ce qu’il estoit en la teste de ses gens. Et comme font aussi ceux, desquels la suffisance loge en leurs somptueuses librairies.

J’en cognoy, à qui quand je demande ce qu’il sçait, il me demande un livre pour le monstrer : et n’oseroit me dire, qu’il a le derriere galeux, s’il ne va sur le champ estudier en son lexicon que c’est que galeux, et que c’est que derriere.

Nous prenons en garde les opinions et le sçavoir d’autruy, et puis c’est tout : il les faut faire nostres. Nous semblons proprement celuy, qui ayant besoing de feu, en iroit querir chez son voisin, et y en ayant trouvé un beau et grand, s’arresteroit là à se chauffer, sans plus se souvenir d’en raporter chez soy. Que nous sert-il d’avoir la panse pleine de viande, si elle ne se digere, si elle ne se transforme en nous ? si elle ne nous augmente et fortifie ? Pensons nous que Lucullus, que les lettres rendirent et formerent si grand capitaine sans experience, les eust prises à nostre mode ?

Nous nous laissons si fort aller sur les bras d’autruy, que nous aneantissons nos forces. Me veux-je armer contre la crainte de la mort ? c’est aux despens de Seneca. Veux-je tirer de la consolation pour moy, ou pour un autre ? je l’emprunte de Cicero : je l’eusse prise en moy-mesme, si on m’y eust exercé. Je n’ayme point cette suffisance relative et mendiée.

Quand bien nous pourrions estre sçavans du sçavoir d’autruy, au moins sages ne pouvons nous estre que de nostre propre sagesse.

Ex quo Ennius : Nequidquam sapere sapientem, qui ipse sibi prodesse non quiret.

si cupidus, si Vanus, et Euganea quantumvis vilior agna.

Non enim paranda nobis solum, sed fruenda sapientia est.

Dionysius se moquoit des Grammariens, qui ont soin de s’enquerir des maux d’Ulysses, et ignorent les propres : des musiciens, qui accordent leurs fleutes, et n’accordent pas leurs moeurs : des orateurs qui estudient à dire justice, non à la faire.

Si nostre ame n’en va un meilleur bransle, si nous n’en avons le jugement plus sain, j’aymerois aussi cher que mon escolier eut passé le temps à joüer à la paume, au moins le corps en seroit plus allegre. Voyez le revenir de là, apres quinze ou seize ans employez, il n’est rien si mal propre à mettre en besongne, tout ce que vous y recognoissez d’avantage, c’est que son Latin et son Grec l’ont rendu plus sot et presumptueux qu’il n’estoit party de la maison. Il en devoit rapporter l’ame pleine, il ne l’en rapporte que bouffie : et l’a seulement enflée, en lieu de la grossir.

Ces maistres icy, comme Platon dit des Sophistes, leurs germains, sont de tous les hommes, ceux qui promettent d’estre les plus utiles aux hommes, et seuls entre tous les hommes, qui non seulement n’amendent point ce qu’on leur commet, comme faict un charpentier et un masson : mais l’empirent, et se font payer de l’avoir empiré.

Si la loy que Protagoras proposoit à ses disciples, estoit suivie : ou qu’ils le payassent selon son mot, ou qu’ils jurassent au temple, combien ils estimoient le profit qu’ils avoient receu de sa discipline, et selon iceluy satisfissent sa peine : mes pedagogues se trouveroient chouez, s’estans remis au serment de mon experience.

Mon vulgaire Perigordin appelle fort plaisamment Lettre ferits, ces sçavanteaux, comme si vous disiez Lettre-ferus, ausquels les lettres ont donné un coup de marteau, comme on dit. De vray le plus souvent ils semblent estre ravalez, mesmes du sens commun. Car le païsant et le cordonnier vous leur voyez aller simplement et naïvement leur train, parlant de ce qu’ils sçavent : ceux-cy pour se vouloir eslever et gendarmer de ce sçavoir, qui nage en la superficie de leur cervelle, vont s’embarrassant, et empetrant sans cesse. Il leur eschappe de belles parolles, mais qu’un autre les accommode : ils cognoissent bien Galien, mais nullement le malade : ils vous ont des-ja rempli la teste de loix, et si n’ont encore conçeu le neud de la cause : ils sçavent la Theorique de toutes choses, cherchez qui la mette en practique.

J’ay veu chez moy un mien amy, par maniere de passetemps, ayant affaire à un de ceux-cy, contrefaire un jargon de Galimatias, propos sans suitte, tissu de pieces rapportées, sauf qu’il estoit souvent entrelardé de mots propres à leur dispute, amuser ainsi tout un jour ce sot à debattre, pensant tousjours respondre aux objections qu’on luy faisoit. Et si estoit homme de lettres et de reputation, et qui avoit une belle robbe.

Vos ô patritius sanguis quos vivere par est

Occipiti cæco, posticæ occurrite sannæ.

Qui regardera de bien pres à ce genre de gens, qui s’estend bien loing, il trouvera comme moy, que le plus souvent ils ne s’entendent, ny autruy, et qu’ils ont la souvenance assez pleine, mais le jugement entierement creux : sinon que leur nature d’elle mesme le leur ait autrement façonné. Comme j’ay veu Adrianus Turnebus, qui n’ayant faict autre profession que de lettres, en laquelle c’estoit, à mon opinion, le plus grand homme, qui fust il y a mil ans, n’ayant toutesfois rien de pedantesque que le port de sa robbe, et quelque façon externe, qui pouvoit n’estre pas civilisée à la courtisane : qui sont choses de neant. Et hay nos gens qui supportent plus mal-aysement une robbe qu’une ame de travers : et regardent à sa reverence, à son maintien et à ses bottes, quel homme il est. Car au dedans c’estoit l’ame la plus polie du monde. Je l’ay souvent à mon escient jetté en propos eslongnez de son usage, il y voyoit si cler, d’une apprehension si prompte, d’un jugement si sain, qu’il sembloit, qu’il n’eust jamais faict autre mestier que la guerre, et affaires d’Estat. Ce sont natures belles et fortes :

queis arte benigna

Et meliore luto finxit præcordia Titan,

qui se maintiennent au travers d’une mauvaise institution. Or ce n’est pas assez que nostre institution ne nous gaste pas, il faut qu’elle nous change en mieux.

Il y a aucuns de noz Parlemens, quand ils ont à recevoir des officiers, qui les examinent seulement sur la science : les autres y adjoustent encores l’essay du sens, en leur presentant le jugement de quelque cause. Ceux-cy me semblent avoir un beaucoup meilleur stile : Et encore que ces deux pieces soyent necessaires, et qu’il faille qu’elles s’y trouvent toutes deux : si est-ce qu’à la verité celle du sçavoir est moins prisable, que celle du jugement ; cette-cy se peut passer de l’autre, et non l’autre de cette-cy. Car comme dict ce vers Grec,

A quoy faire la science, si l’entendement n’y est ? Pleust à Dieu que pour le bien de nostre justice ces compagnies là se trouvassent aussi bien fournies d’entendement et de conscience, comme elles sont encore de science. Non vitæ, sed scholæ discimus. Or il ne faut pas attacher le sçavoir à l’ame, il l’y faut incorporer : il ne l’en faut pas arrouser, il l’en faut teindre ; et s’il ne la change, et meliore son estat imparfaict, certainement il vaut beaucoup mieux le laisser là. C’est un dangereux glaive, et qui empesche et offence son maistre s’il est en main foible, et qui n’en sçache l’usage : ut fuerit melius non didicisse.

A l’adventure est ce la cause, que et nous, et la Theologie ne requerons pas beaucoup de science aux femmes, et que François Duc de Bretaigne filz de Jean V. comme on luy parla de son mariage avec Isabeau fille d’Escosse, et qu’on luy adjousta qu’elle avoit esté nourrie simplement et sans aucune instruction de lettres, respondit, qu’il l’en aymoit mieux, et qu’une femme estoit assez sçavante, quand elle sçavoit mettre difference entre la chemise et le pourpoint de son mary.

Aussi ce n’est pas si grande merveille, comme on crie, que nos ancestres n’ayent pas faict grand estat des lettres, et qu’encores aujourd’huy elles ne se trouvent que par rencontre aux principaux conseils de nos Roys : et si cette fin de s’en enrichir, qui seule nous est aujourd’huy proposée par le moyen de la Jurisprudence, de la Medecine, du pedantisme, et de la Theologie encore, ne les tenoit en credit, vous les verriez sans doubte aussi marmiteuses qu’elles furent onques. Quel dommage, si elles ne nous apprennent ny à bien penser, ny à bien faire ? Postquam docti prodierunt, boni desunt.

Toute autre science, est dommageable à celuy qui n’a la science de la bonté. Mais la raison que je cherchoys tantost, seroit elle point aussi de là, que nostre estude en France n’ayant quasi autre but que le proufit, moins de ceux que nature a faict naistre à plus genereux offices que lucratifs, s’adonnants aux lettres, ou si courtement (retirez avant que d’en avoir pris appetit, à une profession qui n’a rien de commun avec les livres) il ne reste plus ordinairement, pour s’engager tout a faict a l’estude, que les gents de basse fortune, qui y questent des moyens à vivre. Et de ces gents-là, les ames estans et par nature, et par institution domestique et exemple, du plus bas aloy, rapportent faucement le fruit de la science. Car elle n’est pas pour donner jour à l’ame qui n’en a point : ny pour faire voir un aveugle. Son mestier est, non de luy fournir de veuë, mais de la luy dresser, de luy regler ses allures, pourveu qu’elle aye de soy les pieds, et les jambes droites et capables. C’est une bonne drogue que la science, mais nulle drogue n’est assés forte, pour se preserver sans alteration et corruption, selon le vice du vase qui l’estuye. Tel a la veuë claire, qui ne l’a pas droitte : et par consequent void le bien, et ne le suit pas : et void la science, et ne s’en sert pas. La principale ordonnance de Platon en sa republique, c’est donner à ses citoyens selon leur nature, leur charge. Nature peut tout, et fait tout. Les boiteux sont mal propres aux exercices du corps, et aux exercices de l’esprit les ames boiteuses. Les bastardes et vulgaires sont indignes de la philosophie. Quand nous voyons un homme mal chaussé, nous disons que ce n’est pas merveille, s’il est chaussetier. De mesme il semble, que l’experience nous offre souvent, un medecin plus mal medeciné, un Theologien moins reformé, et coustumierement un sçavant moins suffisant qu’un autre.

Aristo Chius avoit anciennement raison de dire, que les philosophes nuisoient aux auditeurs : d’autant que la plus part des ames ne se trouvent propres à faire leur profit de telle instruction : qui, si elle ne se met à bien, se met à mal : asotos ex Aristippi, acerbos ex Zenonis schola exire.

En cette belle institution que Xenophon preste aux Perses, nous trouvons qu’ils apprenoient la vertu à leurs enfans, comme les autres nations font les lettres. Platon dit que le fils aisné en leur succession royale, estoit ainsi nourry. Apres sa naissance, on le donnoit, non à des femmes, mais à des eunuches de la premiere authorité autour des Roys, à cause de leur vertu. Ceux-cy prenoient charge de luy rendre le corps beau et sain : et apres sept ans le duisoient à monter à cheval, et aller à la chasse. Quand il estoit arrivé au quatorziesme, ils le deposoient entre les mains de quatre : le plus sage, le plus juste, le plus temperant, le plus vaillant de la nation. Le premier luy apprenoit la religion : le second, à estre tousjours veritable : le tiers, à se rendre maistre des cupidités : le quart, à ne rien craindre.

C’est chose digne de tres-grande consideration, que en cette excellente police de Lycurgus, et à la verité monstrueuse par sa perfection, si songneuse pourtant de la nourriture des enfans, comme de sa principale charge, et au giste mesmes des Muses, il s’y face si peu de mention de la doctrine : comme si cette genereuse jeunesse desdaignant tout autre joug que de la vertu, on luy aye deu fournir, au lieu de nos maistres de science, seulement des maistres de vaillance, prudence et justice. Exemple que Platon a suivy en ses loix. La façon de leur discipline, c’estoit leur faire des questions sur le jugement des hommes, et de leurs actions : et s’ils condamnoient et loüoient, ou ce personnage, ou ce faict, il falloit raisonner leur dire, et par ce moyen ils aiguisoient ensemble leur entendement, et apprenoient le droit. Astyages en Xenophon, demande à Cyrus compte de sa derniere leçon ; C’est, dit-il, qu’en nostre escole un grand garçon ayant un petit saye, le donna à l’un de ses compagnons de plus petite taille, et luy osta son saye, qui estoit plus grand : nostre precepteur m’ayant fait juge de ce different ; je jugeay qu’il falloit laisser les choses en cet estat, et que l’un et l’autre sembloit estre mieux accommodé en ce point : sur quoy il me remontra que j’avois mal fait. car je m’estois arresté à considerer la bien seance, et il falloit premierement avoir proveu à la justice, qui vouloit que nul ne fust forcé en ce qui luy appartenoit. Et dit qu’il en fut fouëté, tout ainsi que nous sommes en nos villages, pour avoir oublié le premier Aoriste de . Mon regent me feroit une belle harangue in genere demonstrativo, avant qu’il me persuadast que son escole vaut cette-là. Ils ont voulu coupper chemin : et puis qu’il est ainsi que les sciences, lors mesmes qu’on les prent de droit fil, ne peuvent que nous enseigner la prudence, la preud’hommie et la resolution, ils ont voulu d’arrivée mettre leurs enfans au propre des effects, et les instruire non par ouïr dire, mais par l’essay de l’action, en les formant et moulant vifvement, non seulement de preceptes et parolles, mais principalement d’exemples et d’oeuvres : afin que ce ne fust pas une science en leur ame, mais sa complexion et habitude : que ce ne fust pas un acquest, mais une naturelle possession. A ce propos, on demandoit à Agesilaus ce qu’il seroit d’advis, que les enfans apprinsent : Ce qu’ils doivent faire estans hommes, respondit-il. Ce n’est pas merveille, si une telle institution a produit des effects si admirables.

On alloit, dit-on, aux autres villes de Grece chercher des Rhetoriciens, des peintres, et des Musiciens : mais en Lacedemone des legislateurs, des magistrats, et Empereurs d’armée : à Athenes on aprenoit à bien dire, et icy à bien faire : là à se desmesler d’un argument sophistique, et à rabattre l’imposture des mots captieusement entrelassez ; icy à se desmesler des appats de la volupté, et à rabatre d’un grand courage les menasses de la fortune et de la mort : ceux-là s’embesongnoient apres les parolles, ceux-cy apres les choses : là c’estoit une continuelle exercitation de la langue, icy une continuelle exercitation de l’ame. Parquoy il n’est pas estrange, si Antipater leur demandant cinquante enfans pour ostages, ils respondirent tout au rebours de ce que nous ferions, qu’ils aymoient mieux donner deux fois autant d’hommes faicts ; tant ils estimoient la perte de l’education de leur pays. Quand Agesilaus convie Xenophon d’envoyer nourrir ses enfans à Sparte, ce n’est pas pour y apprendre la Rhetorique, ou Dialectique : mais pour apprendre (ce dit-il) la plus belle science qui soit, asçavoir la science d’obeir et de commander.

Il est tres-plaisant, de voir Socrates, à sa mode se moquant de Hippias, qui luy recite, comment il a gaigné, specialement en certaines petites villettes de la Sicile, bonne somme d’argent, à regenter : et qu’à Sparte il n’a gaigné pas un sol. Que ce sont gents idiots, qui ne sçavent ny mesurer ny compter : ne font estat ny de Grammaire ny de rythme : s’amusans seulement à sçavoir la suitte des Roys, establissement et decadence des estats, et tel fatras de comptes. Et au bout de cela, Socrates luy faisant advouër par le menu, l’excellence de leur forme de gouvernement publique, l’heur et vertu de leur vie privée, luy laisse deviner la conclusion de l’inutilité de ses arts. Les exemples nous apprennent, et en cette martiale police, et en toutes ses semblables, que l’estude des sciences amollit et effemine les courages, plus qu’il ne les fermit et aguerrit. Le plus fort estat, qui paroisse pour le present au monde, est celuy des Turcs, peuples egalement duicts à l’estimation des armes, et mespris des lettres. Je trouve Rome plus vaillante avant qu’elle fust sçavante. Les plus belliqueuses nations en nos jours, sont les plus grossieres et ignorantes. Les Scythes, les Parthes, Tamburlan, nous servent à cette preuve. Quand les Gots ravagerent la Grece, ce qui sauva toutes les librairies d’estre passées au feu, ce fut un d’entre eux, qui sema cette opinion, qu’il failloit laisser ce meuble entier aux ennemis : propre à les destourner de l’exercice militaire, et amuser à des occupations sedentaires et oysives. Quand nostre Roy, Charles huictieme, quasi sans tirer l’espee du fourreau, se veid maistre du Royaume de Naples, et d’une bonne partie de la Toscane, les seigneurs de sa suitte, attribuerent cette inesperee facilité de conqueste, à ce que les Princes et la noblesse d’Italie s’amusoient plus à se rendre ingenieux et sçavans, que vigoureux et guerriers.

© Montaigne _ 15 mars 2010

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